ZELDZAME METALEN 13-4-2018 16:52:00

Voor eeuwen aan zeldzame aardmetalen gevonden


Fotobron: Pixabay

Door Wim Groeneveld, redacteur van finanzen.nl

(finanzen.nl) - De vondst van de zeldzame aardmetalen in de diepzee betekent dat Japan spekkoper wordt als de technieken beschikbaar komen om ze te delven. De gevonden reserves zijn goed voor een aanvoer van honderden jaren. China zal niet blij zijn als deze grondstoffen economisch winbaar worden.

Dat duurt nog wel een tijdje, zo is de verwachting. Maar het aan grondstoffen arme maar aan hightech rijke Japan zal er flink de vaart achterzetten om de exploitatie mogelijk te maken.

Zeldzame aardmetalen zijn een groep van zeventien metalen die noodzakelijk zijn voor de productie van tal van hightech producten, zoals smartphones, batterijen, displays en zelfs windturbines. Ze hebben fantasierijke namen zoals dysprosium, praseodymium, ytterbium en yttrium. En ze zijn dus een integraal onderdeel geworden van moderne technologieën.

China als manipulator

Zeldzame aardmetalen (ook wel zeldzame aarden genoemd) is eigenlijk een beetje een misleidende benaming voor deze dure en uiterst gewilde grondstoffen. Met uitzondering van promethium zijn ze namelijk niet zozeer moeilijk te vinden, maar zitten ze meestal sterk verspreid in de bodem. Daardoor zijn ze nauwelijks te winnen op geconcentreerde plekken. Wanneer ze worden aangetroffen, zijn ze vaak vermengd met andere stoffen en kunnen ze moeilijk worden gescheiden.

Momenteel is de wereld op het vlak van zeldzame aardmetalen enorm afhankelijk van China. Dat land heeft eigenlijk een monopoliepositie opgebouwd. China heeft in het verleden niet nagelaten om daar misbruik van te maken en zijn macht te laten gelden. Ook in de traditioneel slechte relatie met Japan. Hetzelfde geldt ten aanzien van het Westen. Als Japan een grote speler zou worden, dan kan het weleens gedaan zijn met de manipulatieve krachten van China op het gebied van zeldzame aardmetalen.

Semi-oneindig

Het onderzoeksteam met vertegenwoordigers van universiteiten, bedrijven en overheidsinstellingen heeft het onderzoek uitgevoerd in de wateren rondom het koraaleiland Minamitorishima. Dit gebied heeft een omvang van zo'n 2500 vierkante meter.

Op de zeebodem zijn de onderzoekers op het spoor gekomen van modder die ontzettend rijk is aan "enkele van de meest belangrijke zeldzame stoffen voor de moderne samenleving", waaronder zeldzame aardmetalen, zoals terbium en dysprosium.

In de studie, gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift Scientific Reports, suggereren de onderzoekers dat het gaat om een "semi-oneindige" hoeveelheid aan metalen voor de wereld.

Bijvoorbeeld dysprosium. Het is een element dat volgens de Independent wordt gebruikt om componenten in kernreactoren te maken. De auteurs van de studie beweren dat ze reserves van dit goedje hebben ontdekt, die mogelijk een aanvoer gedurende 730 jaar kan waarborgen.

Transformatie van de wereldmarkt

De prijs van extractie is de sleutel tot de economische waarde van de Japanse ontdekking. De zeldzame aardmetalen liggen diep in de zee, maar liefst 6,4 kilometer onder water. Ze naar boven halen is duur.

Yasuhiro Kato, professor aan de Universiteit van Tokio en lid van het onderzoeksteam, benadrukt tegenover de Japan Times dat de mogelijkheid om de gevonden zeldzame aardmetalen efficiënt te extraheren, is toegenomen. "We zijn een stap dichterbij tot het naar boven halen van deze hulpbronnen." Zijn verwachting is dat er binnen vijf jaar een haalbaarheidsonderzoek wordt gedaan.

De Japanse ontdekking zou de wereldmarkt voor deze metalen kunnen transformeren. Gezien de eigen afhankelijkheid van deze materialen en het belang van een dergelijke exploitatie voor zijn economie, zou het de relatie tussen Japan en China opnieuw definiëren. Het zou ook de positie van Japan in de wereldwijde toeleveringsketen van hightech industrieën herdefiniëren.

Omstreden, dat wel

Diepzeemijnbouw wordt door een flinke verzameling van landen als een steeds aantrekkelijker vooruitzicht gezien. Daar staat wel tegenover dat het winnen van kostbare grondstoffen niet alleen afhankelijk is van haalbare commerciële opties. Milieugroepen voeren wereldwijd actie tegen de exploitatie van mijnbouw die mariene ecosystemen kunnen beschadigen of vernietigen.

Daarbovenop is de International Seabed Authority, een internationaal regelgevende autoriteit op het gebied van zeebodems, momenteel bezig met het invoeren van regels om te voorkomen dat gebieden van wetenschappelijk of ecologisch belang worden ontgonnen.

Wat denkt u?

pagehit